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停摆的大学橄榄球背后是崩坏的北美高校体育产业

停摆的大学橄榄球背后是崩坏的北美高校体育产业

新冠疫情,在现在和未来,始终是体育界无法绕开的绊脚石。随着单日新增确诊病例数刷新纪录,死亡曲线再次上行,累积四百万人确诊新冠……即使NBA和MLS等职业体育联盟相继复赛,也无法阻止美国在新冠疫情中越陷越深的困境。

暑假近末,在高校开启网课模式的同时,新学期的NCAA大学生体育联赛形势也不容乐观。截止到7月30日,在NCAA第一级别A级的十大赛区中,只有ACC大西洋沿岸赛区宣布了将尝试在9月中旬复赛的决定。是选择放弃十亿美元的收入还是继续观望疫情的走向,北美大学体育产业,正站在生死存亡的十字路口。

在确诊人数日均7万的爆发性增长下,本该在8月到来的新赛季,已经走到了被迫取消的边缘。

经过早期筛查,包括俄亥俄州立大学、克莱姆森大学和俄克拉荷马大学在内的诸多传统强队,均有员的新冠病毒检测结果呈阳性。大部分人对在今年再次看到大学橄榄球比赛,已经不敢抱有什么乐观的期望了。

为此,NCAA美国大学体育协会主席马克·埃默特(Mark Emmert)在本周召开的会议中,对病毒传播趋势的恶化表示了担忧。他坦言,NCAA正面临着一个艰难的选择:

「在疫情仍无法得到控制的情况下,新学年的大学橄榄球联赛真的应该举办吗?」

根据体育机构Stadium最新的调研结果显示,在距季前训练营开始只有几周时间的当下,各学校的体育总监们几乎都对正常开赛呈悲观态度,大部分人认为赛季将推迟到9月甚至更晚才有可能开幕。

一位传统强校的体育总监在接受雅虎体育记者采访时表示:「在目前的情况下,想要如期复赛是十分困难的。虽然我相信一切最终都会恢复正常,但可能需要一年甚至更长的时间才能实现。」

根据美国主流体育媒体ESPN的统计,鉴于橄榄球运动早已成为各大学体育部门的主要收入来源,如果下赛季直接取消,各院校可能会损失多达40亿美元。

在经济层面上,这意味着整个北美大学体育产业将遭受毁灭性打击。而对于美国社会来说,其影响更将远远超出体育产业本身。

「我认为这个国家没有任何一个人可以想象没有橄榄球的世界是什么样子。」爱荷华州立大学体育主管杰米· 博拉德(Jamie Pollard)表示。

爱荷华州立大学是幸运的。在3月初参加NCAA男篮例会时,博拉德就已经察觉到了联盟有意停摆的信号。为此,他立即搁置了季票涨价的计划,推出了针对新冠的退款政策,并与学校的体育部门开启了关于减薪的讨论。

在学校内部,爱荷华州立大学(ISU)则准备了大约3000万至3500万美元的应急储备金,以便在必要情况下帮助体育部度过难关。

与其他NCAA第一级别参赛院校相同,橄榄球队是ISU体育部门的核心项目,虽然其开销占到了总预算的30%,但球队每赛季也贡献了多达75%的总收入。

根据博拉德的估算,新赛季即使在有球迷观赛的情况下,收入也只能达到往年的七成,而橄榄球赛季取消则意味着大约4000万美元的收入将不复存在。

事实上,早在橄榄球取消危机被放上台面之前,新冠病毒就已经对北美大学体育产生了重大影响。例如NCAA篮球项目重头戏「疯狂三月」的取消,就令参赛学校们损失了总计3.75亿美元,同时也为其他项目的随之停摆埋下了伏笔。

「疯狂三月」是大学篮球联赛季后赛的别称,其场均电视转播收视率超过1000万人次

近年来,NCAA联盟的繁荣发展变相掩盖了大学体育产业资本过剩的问题。由于NCAA联盟不允许大学向员支付工资,因此学校都会在训练设施、体育馆、教练和训练师等硬软件方面投入重金,以便吸引球员们加盟。而在这些大规模工程上花销过多,就使得应急资金变得空虚。

北卡罗来纳大学经济学教授克雷格·德普肯博士(Dr. Craig Depken)表示,学校体育部门往往只对少数几种主要项目留有应急资金储备。如今,在现金流匮乏和新赛季可能取消的「极端情况」下,大学们已经被逼入了无路可退的境地。

而在「幸运」的爱荷华州立大学之外,是更多学校被迫大规模削减财政预算的窘迫。

根据的数据统计,自新冠疫情爆发以来,总计有61支NCAA第一级别校队被裁撤或暂缓招生,而在整个NCAA联盟中,这个数字达到了176支。

例如网球等低收入项目,也成为了诸多学校的第一枚弃子。在过去三年中,总共有57所学校的网球队被取消了编制,而新冠疫情则让这个数字在几个月内上涨到了近100支。

最近,作为传统体育强校的斯坦福大学,为了在未来3年节省7000万开支,解散了11个项目的校队。由于斯坦福大学在美国奥林匹克计划中的重要地位,裁撤这些不能带来经济利益的小项目校队,将会在很大程度上损害美国代表队的国际竞争力。

在2016年的里约奥运会上,有88%的美国运动员都是来自NCAA联盟的员。其中,斯坦福大学的29名选手共27次站上领奖台,而建校以来总计取得271枚奥运奖牌的成绩更是无人能出其右。

作为领头羊,斯坦福大学此次砍掉低收入项目校队的决定,也反映了一个令人担忧的趋势:在经济拮据的情况下,学校更可能解散小众项目校队,而不是削减复杂的橄榄球队预算。

早在五月份时,人们就普遍乐观地认为大学橄榄球将因为无法放弃巨额经济收入而复赛。这也让各方不停讨论,究竟要采取什么措施才可以降低传染风险,使球迷们安全的回到现场观赛。

「我最担心的始终是我们的员、员工和球迷的健康安全。」南佛罗里达大学(USF)体育部门副主管迈克尔·凯利(Michael Kelly)说。

凯利在接受电台采访时还谈到,与全国众多机构一样,USF让返校训练的员们采取了小组训练形式,以便严格限制人数。当某人的测试结果呈阳性时,学校将对他进行隔离,并对密切接触者进行追踪。

凯利承认,复赛存在很大的风险,但他不会对橄榄球本赛季的取消与否做出论断,而是会在静观其变的同时做好多手准备。

与USF所在的AAC赛区相同,同处NCAA第一级别的其他各赛区也已经为秋季做好了最坏的打算。

MEAC赛区,常春藤联盟与爱国者联盟已经先行一步,取消了所有体育项目的秋季赛事,CAA赛区则是只取消了风险最大的橄榄球比赛。Big Ten赛区和PAC-12赛区则宣布,考虑到组织便利性、差旅成本、和感染风险,新赛季将只进行分区内的比赛,不与其他赛区进行跨区赛。而其他五强联盟成员也均有意效仿。

注:美国大学体育联赛体系分为诸多级别(见图),「第一级别」在作为最高等级的同时也存在进一步等级细分。赛事中的联盟是由地域相近的学校组成的小赛区,常规赛程通常包含联盟内战和跨联盟外战。

赛制转换是一把双刃剑。与五强联盟院校进行区内赛,依旧可以获得部分电视转播收入不同,但小型联盟在新制度下可能将遭受致命的打击。

以爱荷华州立大学为例,身为BIG 12联盟成员的它,每年可以获得超过4,000万美元的转播费分成。而像USF这样的学校因为所在联盟竞争力较弱的缘故,只能拿到不到500万美元。

通常情况下,竞争力较弱的学校会更加依赖比赛日收入和其他实体收入,例如与强队学校进行「付费比赛」。

据《今日美国》报道,The Big Ten联盟在上赛季总计向次级别赛区的对手支付至少2220万美元以进行跨区赛。而在2018年,类似形式的比赛在整个NCAA联盟为USF这样的学校带来了总计1.75亿美元的收入。

赛制之外,对于观众能否现场观赛的讨论也在继续。由于体育场馆的上座率限制等规定取决于各地方政府,爱荷华州立大学计划把上座率控制在50%以满足本州的法规,同时还颁布了诸多防疫措施,要求佩戴口罩入场、使用电子门票、增设免洗洗手液站点、简化安检程序等。

不同于爱荷华州立大学,南佛罗里达大学由于和NFL球队坦帕湾海盗队共用一个球场,从而必须面对更为复杂的情况。

南佛罗里达大学体育部门副主管迈克尔·凯利表示,虽然专业体育场比校园体育场面积更大,有助于保持社交距离,但NFL关于复赛的任何措施和规定都会连带影响到USF的比赛安排。再加上场馆位于坦帕市中心,USF需要更多的遵循市政府的指示,并不能完全按照自己的意愿进行复赛。

于此同时,身处确诊病例累积达到30万的佛州,让USF的情况更加艰难。为了防疫需要而制定的上座率限制,势必会给某些依赖橄榄球赛存活的配套领域造成严重的财务压力,比如酒店、餐厅和旅游业等。

今年5月时,由于橄榄球联赛的停摆,爱荷华州的小城镇埃姆斯的酒店客房周需求量骤降了5000间,这让城镇的财政收入在六个星期内损失了近300万美元。如今,秋季复赛的遥遥无期,令这种窘迫可能会在未来的几个月里进一步延续。

对于许多美国小城镇来说,橄榄球,就是可以左右当地经济发展的决定性因素——德克萨斯州的小城市普拉瑞维尔(Prairie View)就是一个典型的例子。

尽管人口只有6,500人,但为了提高新生入学率、刺激经济并创造就业机会,当地的普拉瑞维尔农工大学(Prairie View A&M University)还是在2016年时兴建了一个可容纳15,000人的球场。谁能想到4年后的2020,伴随着大学体育的缺位,小镇面临的已经是生存或毁灭的抉择。

赛季取消造成的灾难还远不止于此,橄榄球的缺席,让高等教育产业也陷入了对未来的担忧。

博拉德表示,如果橄榄球比赛不能照常举办,学生们就会认为新冠疫情仍无法被控制,从而拒绝返回校园。因此,与大学体育行业40亿美元的损失相比,价值即将在2026年突破2万亿美元的高等教育行业,才是即将遭受重创的领域。

据《华尔街日报》报道,各大学为了重新开放校园花费了巨资购买玻璃、口罩、非接触式洗手液分配器和其他保护学生以及教职员工的防疫设备。印第安纳州的普渡大学已经掏出了5,000万美元,其在校园内加装的隔离玻璃挡板总长已经超过了5英里。

在收入持续减少,支出急剧增加的大背景下,除了购买医疗卫生用品外,学校还在因入学率下降、退还住宿费以及搭建线上授课平台的费用而感到头疼。例如阿克伦大学于5月初宣布,由于收入将减少了6500万至7000万美元,学校不得不关闭11所学院中的6所。

根据爱荷华州立大学的内部估算,尽管学校体育部门预算可能会减少1500万到2000万美元,但这与大学整体遭受的损失相比只是一个零头。博拉德说,爱荷华州立大学的总预算约为15亿美元,其损失可能会达到校队的十几倍。

「各大高校的大出血是无法避免的,如果疫情会影响体育,那么它也会对高等教育造成重创。」

如今,被疫情拖垮的世界经济可能需要很多年才能完全恢复。而对于博拉德和大学体育从业者们来说,乐观情绪已经转变为了谨慎,似乎除了静静等待后续发展,已经没有了其他办法。

「我认为形势会在几周内逐渐明朗的,当工作出现实质性进展时,我们会做好准备。」博拉德这样说道。

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